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¿Cómo se forman los arrecifes de coral?

 Para entender cómo se forman los arrecifes coralinos primero debemos entender que es un coral.

 Los corales son organismos que viven en aguas cálidas ( más de 20º C), de alta salinidad y transparentes, donde forman una estructura masiva calcárea conocida como arrecife. Son las comunidades con mayor biodiversidad biológica en los océanos.

 Los corales viven en asociación simbiótica con un alga llamada zooxantela. Ellas son capaces de hacer la fotosíntesis para alimentarse y gracias a ello el coral también se puede alimentar. Luego el alga recibe los desechos del coral y los aprovecha como nutrientes.

 El coral en sí, está formado por animales llamados pólipos que tienen forma de pequeños sacos.

Coral blanco en arrecife tropical

Grupo de pólipos corales individuales que conforman una colonia de corales pétreos.
Crédito de la foto: Charles LoBue/EPA.

¿Qué es un arrecife?

 

El término arrecife alude al uso biológico que se le da a una estructura tridimensional que se eleva del fondo marino y que no ha sido construido exclusivamente por corales, sino por esponjas, algas y gusanos marinos.

 

¿Qué es un arrecife de coral?

 

El ecosistema de arrecife coralino consiste en el conjunto de corales que segregan rígidos esqueletos calcáreos y viven en colonias de diversas formas y tamaños, interactuando, junto con diversas especies de flora y fauna, como una unidad funcional. 

Los arrecifes de coral representan uno de los ecosistemas más productivos del planeta y también uno de los más complejos. De toda la estructura arrecifal, la parte viva del arrecife es una capa de un milímetro de tejido que se encuentra en la parte de arriba de la misma, todo lo demás es esqueleto que sirve de hábitat y medio de alimento para otras especies. Como se denota el arrecife es el sistema marino más diverso, tal es la diversidad que se encuentran en los arrecifes coralinos que son comparados con un bosque tropical.

 

Sabiendo ahora que es un coral y un arrecife coralino podemos entender como se forman los arrecifes de coral.

Arrecife coralino

 

La formación de los arrecifes coralinos

 

Los arrecifes de coral de los mares tropicales constituyen un típico ejemplo, formando la más grandiosa comunidad viviente que puebla los mares; edificada por unos diminutos y primitivos animales pertenecientes al grupo de los celenterados o Cnidaria conocidos con el nombre de corales. 

Existen aproximadamente 2500 especies diferentes de corales que tienen la facultad de extraer carbonato de calcio del agua del mar y elaborar con él esqueletos de piedra caliza para su propia protección. A medida que los pólipos se multiplican en un sitio y añaden capa sobre capa de sus esqueletos calcáreos se forman grandes arrecifes habitados por millones de animales y organismos vegetales y animales.

Siendo el arrecife de coral la comunidad vital más próspera que se conoce, alberga la máxima riqueza y variedad de criaturas vegetales y animales, de modos de vida y de relaciones de conducta.

A modo de diferenciación, se puede decir  que el coral es quien construye el arrecife. El coral es la especie ingeniera, crea un ambiente y permite que en él vivan otras especies.