How are the coral reefs formed?

How are the coral reefs formed?

To understand how coral reefs are formed, we must first learn what a coral is.

Corals are living organisms that can be found in tropical warm waters (more than 20ºC), with high salt concentration. Together they form a massive calcareous structure which are known as reefs. They are the communities with the biggest and greatest biodiversity in the world.

These organisms live in a symbiotic relationship with an algae called Zooxantela, an unicellular algae capable of photosynthesis that is able to reproduce and live inside the coral tentacles. The corals ability of building their own calcium skeleton is because of this algae, it provides the necessary carbon. The corals are modular animals called polyps.

Soft Coral

Grupo de pólipos corales individuales que conforman una colonia

de corales pétreos. Crédito de la foto: Charles LoBue/EPA.

What’s a reef? 

The term reef refers to the biological use that is given to a three-dimensional structure that rises from the seabed. It has not been built exclusively by coral, but also by sponges, algae and marine worms.

What’s a coral reef?

The coral reef ecosystem consists of a group of corals that segregate rigid calcareous skeletons and live in colonies of the most diverse shapes and sizes that interact, along with other species, as a functional unit.

The coral reefs are one of the most productive and complex ecosystems in the world. In the entire reef structure, the living part of the reefs is a layer of one millimeter of tissue that is found on top of it, everything else is a skeleton that serves as habitat and food for other species.

The reef is the most diverse marine system. The coral reefs have so much diversity that are often compared to a tropical forest.

Coral Reef

The formation of coral reefs

The coral reefs of the tropical seas are a typical example, forming the greatest living community that populates the seas; built by tiny and primitive animals belonging to the group of coelenterates or Cnidaria known by the name of corals.
There are approximately 2,500 different species of coral that have the ability to extract calcium carbonate from seawater and make limestone skeletons from it for their own protection. As polyps multiply in one place and add layer upon layer of their calcareous skeletons, large reefs are formed inhabited by millions of animals and plant and animal organisms.

The coral reef being the most prosperous vital community known, it is home to the greatest wealth and variety of plant and animal creatures, ways of life and relationships of conduct.

By way of differentiation, it can be said that the coral is the one who builds the reef. Coral is the engineering species, it creates an environment and allows other species to live in it.

NOAA Coral Reef Conservation Program

What’s happening with the Corals?

What’s happening to the Corals?

Out of approximately 248,00 square kilometers of coral reef ecosystems around the world, a vast amount grows in the Americas. Specifically, Costa Rica has 970 kilometres of coral reef and together with Panama, Colombia and Ecuador they make up 1% of the world’s coral reef and 10% of America.

In the Caribbean coast, you can find coral reefs mostly in the south (from Limón to Manzanillo) and they grow better and in extensive areas than in the pacific coast. Cahuita has the most expressive area of coral reef (with a total of 5 km) that unfortunately in 2006 had its percentage of live coral reduced from 40% to 15%. The corals of Costa Rica are under a serious threat.

Drone photography by Juandi Gutierrez

What is killing our corals?

In general, the most common causes that have negative effects on the health and coral reefs survival are:

  • Sedimentation.
  • The contamination ( Fertilizers, hydrocarbons, pesticides, among others..)
  • The excessive and unauthorized fishing.
  • The fast coastal development without proper planning.
  • Excessive tourism.
  • Big storms, hurricanes, climate changes and other natural events.
  • The excessively low tides that expose the upper part of the corals to air.
  • Extreme saturation of carbon dioxide in the water that makes it more acidic.
  • Fishing with with dynamite and cyanide.
  •  Diseases of the corals itself.
  •  The introduction of exotic species in the environment. Like the lionfish.

Lion Fish

What can we do to help with coral conservation?

  • Save water: The less water you use, the less contaminated water ends up in the sea.
  • Help reduce water contamination: Emissions from cars and industry contribute to the rise of oceans temperatures, which is the main cause of the fast coral.
  • Use organic fertilizers: Chemical products travel through the rivers and subterranean water and end up contaminating the oceans, causing irreversible damage.
  •  Recycle and use less plastic.
  • Support organizations that have an active role on coral reef conservation.
  • Plant a tree: Trees help prevent contaminated water and other elements from reaching the ocean. Also, you will be helping the planet on the climate change issue.
  • Practice water sports with responsibility: Don’t touch the corals. Always try to reach an area with sand to walk on far from the reefs.
  • Be active on beach cleaning: Every year there’s dozens of organizations that get together to collect trash from the beaches around here. Join and participate.
  • Pressure the government to take action and create more protected areas to prevent ocean’s contamination. Let them know the importance of these incredible ecosystems and the need to protect them. Fight for our natural resources and support our natural reserves.
  • Have an active voice on coral conservation: Share your causes with as many people as you can. People have to realize the importance coral reefs have on our ecosystems, there’s a lot of organisms depending on coral to live and a lot of biodiversity will be lost if we don’t do anything about it.

¿Cómo se forman los arrecifes de coral?

¿Cómo se forman los arrecifes de coral?

 Para entender cómo se forman los arrecifes coralinos primero debemos entender que es un coral.

 Los corales son organismos que viven en aguas cálidas ( más de 20º C), de alta salinidad y transparentes, donde forman una estructura masiva calcárea conocida como arrecife. Son las comunidades con mayor biodiversidad biológica en los océanos.

 Los corales viven en asociación simbiótica con un alga llamada zooxantela. Ellas son capaces de hacer la fotosíntesis para alimentarse y gracias a ello el coral también se puede alimentar. Luego el alga recibe los desechos del coral y los aprovecha como nutrientes.

 El coral en sí, está formado por animales llamados pólipos que tienen forma de pequeños sacos.

Coral blanco en arrecife tropical

Grupo de pólipos corales individuales que conforman una colonia de corales pétreos.
Crédito de la foto: Charles LoBue/EPA.

¿Qué es un arrecife?


El término arrecife alude al uso biológico que se le da a una estructura tridimensional que se eleva del fondo marino y que no ha sido construido exclusivamente por corales, sino por esponjas, algas y gusanos marinos.


¿Qué es un arrecife de coral?


El ecosistema de arrecife coralino consiste en el conjunto de corales que segregan rígidos esqueletos calcáreos y viven en colonias de diversas formas y tamaños, interactuando, junto con diversas especies de flora y fauna, como una unidad funcional. 

Los arrecifes de coral representan uno de los ecosistemas más productivos del planeta y también uno de los más complejos. De toda la estructura arrecifal, la parte viva del arrecife es una capa de un milímetro de tejido que se encuentra en la parte de arriba de la misma, todo lo demás es esqueleto que sirve de hábitat y medio de alimento para otras especies. Como se denota el arrecife es el sistema marino más diverso, tal es la diversidad que se encuentran en los arrecifes coralinos que son comparados con un bosque tropical.


Sabiendo ahora que es un coral y un arrecife coralino podemos entender como se forman los arrecifes de coral.

Arrecife coralino


La formación de los arrecifes coralinos


Los arrecifes de coral de los mares tropicales constituyen un típico ejemplo, formando la más grandiosa comunidad viviente que puebla los mares; edificada por unos diminutos y primitivos animales pertenecientes al grupo de los celenterados o Cnidaria conocidos con el nombre de corales. 

Existen aproximadamente 2500 especies diferentes de corales que tienen la facultad de extraer carbonato de calcio del agua del mar y elaborar con él esqueletos de piedra caliza para su propia protección. A medida que los pólipos se multiplican en un sitio y añaden capa sobre capa de sus esqueletos calcáreos se forman grandes arrecifes habitados por millones de animales y organismos vegetales y animales.

Siendo el arrecife de coral la comunidad vital más próspera que se conoce, alberga la máxima riqueza y variedad de criaturas vegetales y animales, de modos de vida y de relaciones de conducta.

A modo de diferenciación, se puede decir  que el coral es quien construye el arrecife. El coral es la especie ingeniera, crea un ambiente y permite que en él vivan otras especies.

Las problemáticas de los corales



Aproximadamente, de 248 000 kilómetros cuadrados de los ecosistemas de arrecife coralino alrededor del mundo, una vasta cantidad crece en América. Específicamente, Costa Rica tiene 970 kilómetros de arrecife de coral y en conjunto con Panamá, Colombia y Ecuador conforman el 1% de arrecife de coral del mundo y el 10% de América. 

En la zona del Caribe, los arrecifes se encuentran principalmente en la parte sur (de Limón a Manzanillo) y son más desarrollados y extensos que los del Pacífico, el ejemplo más claro es la barrera arrecifal que se encuentra en la zona de Cahuita, que consta de un total de 5 kilómetros de largo. Lamentablemente, en 2006 la cantidad de coral vivo se había reducido de un 40% del total a un 15%, por motivo de la deforestación. 

Los corales de la zona se están viendo seriamente amenazados en Costa Rica.

Coral visto con drone de Arrecife. Foto hecha por Juandi Gutierrez


¿Qué está matando a los corales?


En general, dentro de las causas más frecuentes que afectan la salud y supervivencia de los ecosistemas de arrecife coralino se encuentran:

  • La sedimentación debido a la deforestación.
  • La contaminación (fertilizantes, hidrocarburos, pesticidas, entre otros).
  • La pesca indiscriminada y excesiva.
  • El desarrollo costero indiscriminado y acelerado.
  • El turismo descontrolado.
  • Factores naturales (huracanes, cambios climáticos y fenómenos similares).
  • Las mareas bajas extremas causan también blanqueo de los corales, pero solo en las partes someras de los arrecifes.
  • La saturación de dióxido de carbono en el agua, que la hace más ácida.
  • La pesca con dinamita y cianuro.
  • Las enfermedades o síndromes propios de los corales.

  • La introducción de especies exóticas o extrañas en el ambiente. Como el pez león.


¿Qué podemos hacer para ayudar a conservar los arrecifes coralinos?

  • Conserva el agua: Mientras menos uses, menos contaminación llega a nuestros mares.
  • Ayuda a reducir la contaminación: Las emisiones que generan los carros y la industria contribuyen al calentamiento de los océanos, que es la causa principal del rápido blanqueamiento de los arrecifes de coral.
  • Utiliza fertilizantes orgánicos: Los productos químicos siempre llegan a través de los ríos o aguas subterráneas a las costas y contaminan los mares, causando daños irreparables a estos y a los organismos marinos que dependen de ellos.
  • Recicla y usa menos plásticos.
  • Apoya organizaciones que luchan para la conservación de arrecifes.
  • Siembra un árbol: La cobertura vegetal reduce la velocidad y la cantidad de agua y otros elementos que llegan al mar. De igual manera, estarás contribuyendo a reforestar nuestro planeta y hacerlo mucho más resistente al cambio climático.
  • Practica responsablemente los deportes acuáticos: No toques los corales. Siempre busca un sitio seguro con fondo de arena para anclar lejos de los arrecifes.
  • Participa en limpieza de playas: Todos los años muchas organizaciones y grupos llevan a cabo limpiezas por todas las playas de la Isla. Únete y participa.
  • Comunícate con tus representantes en el gobierno: Déjales saber que la conservación de estos ecosistemas es de vital importancia para todos y exige que se tomen acciones para proteger los arrecifes de coral, eliminando la contaminación que llega a los mares, y creando nuevas zonas y reservas naturales. Defiende nuestros recursos, apoya nuestras reservas naturales.

  • Corre la voz: Recuerda que tu entusiasmo puede llegar a muchos. Déjale saber a todos lo importante que son los arrecifes de coral para nuestras costas y todos los organismos que dependen de ellos para sobrevivir y preservar la biodiversidad. 

Coral Bleach


Corals are living organisms that can be found in tropical warm waters (more than 20ºC), with high salt concentration. Together they form a massive calcareous structure which are known as reefs.

The reefs are home to a large number of species of fish and invertebrates and together they constitute communities with the biggest and greatest biodiversity in the world.

These organisms live in a symbiotic relationship with an algae called Zooxantela, an unicellular algae capable of photosynthesis that is able to reproduce and live inside the coral tentacles. The corals ability of building their own calcium skeleton is because of this algae, it provides the necessary carbon. The corals are modular animals called polyps.

Imagen de Giustiliano Calgaro en Pixabay

Unfortunately these incredible animals are under a serious and deadly threat in our oceans. THe corals are suffering from mass bleaching events that turn their vivid colors to white and the skeleton is exposed. This happens because the corals polyps get stressed and they end up expelling the algae, therefore losing their main food resource. A bleached coral is not a dead coral and can recover from it. However if the bleaching event keeps going until they are left out of nutrients to survive they can die.


Why are bleaching events happening?

  • Rising ocean temperatures

Because of climate change, the water temperatures are rising at an alarming rate. And this is the main reason why corals from all over the world are turning white. 

  • Sedimentation

Because of deforestation there’s a lot of areas by the rivers margins without structure. In the rainy season and without the much needed support provided by the trees the land ends up crumbling into the sea. It will later cover the corals and the algae will not be able to catch the light it needs to make the photosynthesis. The algae dies and the corals lose their main food resource.

  • Contamination

The currents provoked by heavy rainfalls can bring pollutants to the ocean that will contribute to coral bleaching. We have to keep in mind that corals are super sensitive animals that react to minor changes of the environment around them. The majority of the products we use at home, chemicals used in the industry and agriculture, have a big impact on sea life and the reefs.

  • Sunlight overexposure

When the temperatures are higher than normal, the sunlight irradiation will heat up the water temperature significantly and that will have a direct impact on the corals that are on shallow waters.

  • Extreme low tides

Exposure of corals to air during extreme low tides can cause coral bleaching.

El blanqueamiento de los corales



Los corales son organismos típicamente tropicales que viven y se desarrollan en su mejor expresión en aguas cálidas (con más de 20º C), de alta salinidad y transparentes, donde forman una estructura masiva calcárea conocida como el arrecife. En ellos se reúnen numerosas especies de peces e invertebrados, constituyendo las comunidades con la mayor diversidad biológica en los océanos del mundo.

Estos organismos viven en asociación simbiótica mutualista con un alga. El alga se le conoce con el nombre de zooxantela. Son algas unicelulares capaces de hacer fotosíntesis y dividirse dentro de los tentáculos del coral. La capacidad de producir esqueleto calcáreo es atribuida a la presencia de esta alga, ella dependiendo de la luz, provee carbonato para construirlo. Los corales son animales modulares llamados pólipos. 

   Imagen de Giustiliano Calgaro en Pixabay

Actualmente los corales se están viendo seriamente amenazados en nuestros océanos. Uno de los grandes retos a los que se enfrentan los corales hoy en día es el fenómeno del blanqueamiento “the bleaching” puesto que vemos el color del esqueleto del coral blanco (carbonato de calcio).

El blanqueamiento se da cuando el pólipo se estresa provocando la expulsión del alga o su muerte, su principal fuente de alimentos. Un coral blanqueado no es un coral muerto, pero si ese estrés se prolonga puede morir ya que no obtiene suficiente energía del ambiente. Y entonces las algas empiezan a proliferar en el coral.


¿Por qué sucede el fenómeno del blanqueamiento?


  • Aumento de temperaturas en los océanos


Aumentos en la temperatura del océano provocados por el cambio climático son la causa principal del blanqueamiento de corales. Los océanos son los verdaderos pulmones de la Tierra. Absorben el CO2 y dejan ir el oxígeno. 

Esto no solo está provocando un aumento de temperatura, también está acidificando nuestros océanos, haciendo que la vida marina no se pueda adaptar lo suficientemente rápido para sobrevivir, como en el caso de los corales, provocando la muerte del alga y el blanqueamiento en los corales

  • Sedimentación

Debido a la deforestación provocada por el humano muchas zonas quedan desprotegidas y desestructuradas. Esto provoca que en épocas de lluvia debido a la erosión del agua la tierra vaya rio abajo llegando al mar. Las corrientes desplazan esa tierra y gran parte de la sedimentación llegan a cubrir arrecifes de corales. Esto provoca que a la alga no le llegue la luz solar, por lo que no puede hacer la fotosíntesis y como consecuencia muere, dejando al coral sin su principal fuente de alimento.

  • Contaminación

Las escorrentías luego de eventos de lluvias fuertes pueden traer consigo contaminantes que pueden blanquear los corales.

Debemos recordar que los corales son animales muy sensibles a cualquier cambio, los contaminantes de explotaciones, de los productos que usamos en casa, químicos de las industrias y la agricultura, provocan grandes daños a la vida marina, y los arrecifes coralinos.

  • Sobreexposición a la luz solar

Cuando las temperaturas son altas, la irradiación del sol contribuye al blanqueamiento de los corales en áreas llanas, puesto que aumenta la temperatura en esa zona estresando a los corales.

  • Mareas bajas extremas

La exposición de los corales al aire durante mareas bajas extremas, puede causar el blanqueamiento de corales que se encuentren en aguas llanas.